MQ-9 Reaper

De MQ-9 is een onbemand verkenningsvliegtuig. Het wordt op afstand gevlogen. Met dit (informatie)wapensysteem kan Defensie vanuit de lucht data en informatie  verzamelen. Het systeem bestaat uit 4 toestellen, 4 grondstations en communicatieapparatuur. Op 7 juli 2021 rolde het 1e Nederlandse exemplaar uit de fabriek van General Atomics Aeronautical Systems Inc. in het Amerikaanse Poway.

Naast snel en veilig informatie verzamelen, kan de luchtmacht die ook verwerken, analyseren en delen. Zo kan het een goede beeldopbouw en essentiële inlichtingen geven aan eigen personeel en (coalitie)partners, al dan niet in een missiegebied op de grond. De Reaper past daarom goed in het toekomstbeeld van Defensie. Hierin zijn informatiegestuurd militair optreden en grondwaarneming vanuit de lucht en/of ruimte onmisbaar.

Een vlieger en een sensoroperator voeren de missies uit. Ze hoeven hiervoor niet zelf aanwezig te zijn in het inzetgebied. Het systeem wordt daarom ook wel RPAS genoemd, Remotely Piloted Aircraft System. Daarnaast bestaat het team uit technisch personeel voor onderhoud van het toestel en de systemen.

Vergroot afbeelding De vlieger en sensoroperator vliegen het toestel vanachter beeldschermen. Op de mouw een MQ-9 Reaper-embleem met Magere Hein en de Friese vlag.
De vlieger en sensoroperator vliegen het toestel op afstand vanachter beeldschermen. Op de mouw een MQ-9 Reaper-embleem met Magere Hein en de Friese vlag.

Halverwege 2023 volledig operationeel

De Koninklijke Luchtmacht kreeg in februari 2022 de beschikking over de MQ-9.  Het systeem werd toen in het Caribisch gebied opgebouwd. Defensie beproeft het onbewapende systeem op Curaçao vanwege de gunstige weersomstandigheden en beschikbaarheid van het luchtruim. Ook kan de Reaper in het Caribisch gebied al voor Defensietaken worden ingezet. Bijvoorbeeld bij de ondersteuning van civiele autoriteiten of voor opsporing en toezicht.

De vliegtuigen worden met 2 grondstations gestationeerd op vliegveld Hato. De 2 andere grondstations staan op Vliegbasis Leeuwarden. Hier worden ook de beelden vanuit het Caribisch gebied geanalyseerd. De MQ-9 krijgt Leeuwarden uiteindelijk ook als thuisbasis.

Naar verwachting is de MQ-9 halverwege 2023 volledig operationeel.

Bewapening

De Nederlandse Reapers zijn niet bewapend. Mocht de regering dit willen, dan is het eenvoudig te realiseren. De toestellen zijn er technisch op voorbereid. Vanwege het belang van doorontwikkeling en de operationele meerwaarde onderzoekt Defensie het bewapenen van het systeem.

In de bol onderaan de voorkant van het vliegtuig zit 1 van de belangrijkste systemen, de EO/IR-camera (electro-optical/infra-red). Deze zorgt dag en nacht voor zicht.

Het toestel heeft een radar en middelen voor satellietcommunicatie. De Reaper is dankzij besturing per satelliet wereldwijd te bedienen vanuit bijvoorbeeld Nederland. Dankzij de satellietverbinding is het ook mogelijk dat beeldanalisten de data van de camera vrijwel live zien. Zij kunnen op hun beurt deze beelden of beperkte inlichtingenproducten direct doorzetten naar militairen in het veld.

Verder heeft het toestel onderaan de vleugels een aantal ophangpunten. Die zijn te gebruiken voor extra brandstoftanks of aanvullende observatie- en/of wapensystemen.