Oprichting

Het Garderegiment Prinses Irene is opgericht op 15 april 1946. Deze nieuwe eenheid zette de tradities voort van de voormalige Koninklijke Nederlandse Brigade Prinses Irene. Zo hield men de herinnering levend aan een bijzondere episode uit de geschiedenis van de Koninklijke Landmacht.

Koningin Wilhelmina in gesprek met een militair van de Koninklijke Nederlandse Brigade. Archieffoto: ministerie van Defensie.
Koningin Wilhelmina in gesprek met een militair van de Koninklijke Nederlandse Brigade.

Groot-Brittannië

Het begon allemaal in Groot-Brittannië. De Duitsers versloegen het Nederlandse leger in mei 1940. Daarna weken ongeveer 1.500 landmacht militairen uit naar Britse bodem. Zij vormden de kern van een nieuw Nederlands leger. Deze moest in bondgenootschappelijk verband een bijdrage aan de strijd tegen nazi-Duitsland gaan leveren.

Deze nieuwe strijdmacht heette eerst Nederlands Legioen. Op 11 januari 1941 veranderde dit in Koninklijke Nederlandse Brigade. Koningin Wilhelmina vernoemde op 26 augustus 1941 de brigade naar haar kleindochter prinses Irene.

Grotere brigade

De Nederlandse regering verbleef in ballingschap in Londen. Zij wilde de brigade een sterkte geven van ongeveer 5.000 man. Dat was niet haalbaar. Van de oorspronkelijke 1.500 man was lang niet iedereen geschikt om in een gevechtseenheid te dienen. Bovendien verliet een aantal mannen de brigade. Zij werden als commando of geheim agent ingezet.

Er kwamen ook Engelandvaarders bij de brigade. Maar ook Nederlanders die bijvoorbeeld in Canada of Zuid-Afrika woonden. Toch was 5.000 man te hoog gegrepen. De Irenebrigade bestond uiteindelijk uit ongeveer 1.300 man. Dit was vergelijkbaar met een versterkt bataljon.

De Irenebrigade trekt door Frankrijk en België. Archieffoto: ministerie van Defensie.
Als onderdeel van het geallieerde leger van generaal Eisenhower, trok de Irenebrigade door Frankrijk en België.

In actie

Op 8 augustus 1944 landde de Irenebrigade in Normandië met luitenant-kolonel A.C. de Ruyter van Steveninck als commandant. Als onderdeel van het geallieerde leger van generaal D.D. Eisenhower, trok de Irenebrigade door Frankrijk en België. In de nacht van 20 op 21 september 1944 stak het eerste deel van de brigade de Nederlandse grens over. De bijdrage aan de bevrijding van het eigen land was begonnen.

Veteranen van de Irenebrigade in een jeep tijdens de Nationale Veteranendag.
Veteranen van de Irenebrigade tijdens Nationale Veteranendag.

Bevrijding

Duitsland capituleerde op 5 mei 1945. De Irenebrigade trok 3 dagen later als eerste geallieerde eenheid Den Haag binnen. Duizenden dankbare burgers juichten de militairen toe. Op 13 juli van dat jaar hield de brigade in deze stad haar afscheidsparade. Bij die gelegenheid hechtte prins Bernhard de Militaire Willems-Orde der 4e klasse aan het vaandel. De brigade werd op 25 december 1945 bij Koninklijk Besluit opgeheven.