Weblog F-35-vlieger Smiley

Geen verrassingen

“Dit heb ik gisteren al gezien”, dacht ik bij mijn eerste vlucht met de F-35, op 18 november 2014. De dag ervoor had ik mijn ´first flight rehearsal´ in de simulator. Daarin vloog ik exact de trip die ik de volgende dag in het echt zou maken.

Wie: F-35-vlieger majoor Pascal Smaal ('Smiley')
Wat: werkzaam bij het Nederlandse F-35 operationeel test- en evaluatiedetachement op Edwards Air Force Base in Californië.

F-35's stijgen op vanaf Edwards Air Force Base (Californië).

F-35's stijgen op vanaf Edwards Air Force Base (Californië).

De F-35-simulator is extreem goed, gewoon levensecht. Bij de F-35 kun je in tegenstelling tot de F-16 niet meevliegen. Dus oefen je het basisvliegen, iedere noodprocedure en elke missie uitgebreid op een simulator. En je eerste vlucht is meteen voor het ‘echie’.

Vooraf wist ik dat het gaaf zou zijn, maar eenmaal zelf in de sim vond ik het al helemaal super. De virtuele wereld om je heen is ontzettend realistisch. Identiek aan de echte situatie, tot en met de weersomstandigheden aan toe.

Op de dag zelf was eigenlijk alleen het instappen nieuw. Op het vliegen zelf was ik perfect voorbereid. Ik zette de startmotor aan, sloot de canopy, riep de toren op en vanaf dat moment was het gewoon oke. Geen zenuwen, geen verrassingen: ik wist perfect wat ik moest doen.

Alleen het instappen is bewerkelijk. Je klikt je 5-puntsgordel vast, verbindt connectoren met onder andere je zuurstof, communicatieapparatuur en overlevingskit. En dan nog je helm. Zo opgesomd lijkt het een hele exercitie, maar ook dat went snel.

De cockpit is groter en ruimer dan in de F-16. Bij missies boven Afghanistan zat ik soms ingebouwd tussen al mijn kaarten, lunchpakketten en drinken. Nu heb ik veel meer ruimte. Ten opzichte van de F-16 zijn er veel minder knoppen en schakelaars. Voor me heb ik een soort mega-iPad. De meeste knoppen zitten op mijn throttle en mijn stick. Daarmee leren werken is als leren pianospelen: je moet vingervlug worden en daarna gaat alles op intuïtie.

Smiley